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Charles Darwin


Charles Darwin
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Charles Darwin

Charles Robert Darwin (12 février, 1809 - 19 avril, 1882), biologiste britannique.

Charles Darwin développa la première théorie d'un mécanisme biologique de l'évolution, la sélection naturelle, qui explique la diversification de la vie à travers un lent processus de modification par l'adaptation. Il est né en Angleterre à Shrewsbury, cinquième des six enfants de Robert et Susannah Darwin (née Wedgwood), et petit-fils de Erasmus Darwin et de Josiah Wedgwood.

Charles Darwin étudie la médecine à Edimbourg en 1825. Son dégoût pour la dissection et la brutalité de la chirurgie à cette époque le conduisent à quitter l'école de médecine en 1827. Pendant cette période, cependant, il y fut influencé par Robert Edmund Grant, lamarckien.

Son père, inquiet par l'échec scolaire apparent de son fils, et craignant qu'il ne devienne un dilettante, l'inscrit à Cambridge pour y étudier la théologie, dans l'espérance que Charles devienne pasteur. A Cambridge, il tombe sous l'influence intellectuelle d'esprits scientifiques tels que William Whewell et John Stevens Henslow, ce qui (combiné avec son intérêt pour la collection de scarabées, encouragé par son cousin William Darwin Fox), le pousse vers l'histoire naturelle.

Lorsqu'il termine ses études, Henslow le recommande comme gentleman compagnon de voyage à Robert Fitzroy, le capitaine du HMS Beagle, qui se préparait à partir pour une expédition de 5 années, dans le but de cartographier la côte de l'Amérique du Sud.

Avant son départ, Charles Darwin passe quelques semaines avec le géologue Adam Sedgwick, à cartographier les strates au Pays de Galles. Il est notable que (à part quelques cours suivis à Edimbourg) cela fut son unique expérience d'étude géologique formelle.

Le travail de Charles Darwin pendant l'expédition lui permet d'étudier à la fois les propriétés géologiques des continents et des îles visitées, ainsi qu'une multitude d'organismes vivants et de fossiles. Durant son voyage, il visite la Terre de Feu, les îles Malouines, l'île Chiloé, la Cordillère des Andes, les îles Galapagos, Tahiti, la Nouvelle-Zélande, l'Australie, la Tasmanie, l'île Maurice, Le Cap, ramenant d'importantes quantités de spécimens.

A son retour de voyage, le 2 octobre 1836, Darwin analyse les spécimens qu'il a rapporté, et note des similitudes entre les fossiles et les espèces vivantes dans la même zone géographique. En particulier, il remarque que chaque île avait son propre type de tortues et d'oiseaux qui étaient toutes légèrement différentes en apparence, en nourriture, etc, mais qui étaient par ailleurs assez semblables. Cette observation était particulièrement évidente parmi les spécimens ramassés sur les Îles Galapagos. Il va développer la théorie selon laquelle, par exemple, toutes les sortes de tortues avaient pour origine une même espèce de tortue, et qu'elles s'étaient adaptées à la vie sur les différentes îles de façons différentes.

En 1837, se basant sur ses réflexions, il formule ses pensées sur les modifications et le développement des espèces dans son Carnet sur la Transmutation des Espèces, en accord avec les Principes de Géologie de Charles Lyell. Il lit l'Essai sur le Principe de Peuplement de Thomas Malthus, lequel prédisait que la taille d'une population était limitée par la quantité de nourriture disponible, ce qui le fait réfléchir au problème de lutte pour la survie.

En 1842, Darwin formule sa théorie sous la forme d'un « Schéma » et en 1844 il rédige un « Essai » de 240 pages, contenant une version augmentée de ses idées premières sur la sélection naturelle. Entre 1844 et 1858, date à laquelle il présente sa théorie à la Linnean Society of London, Darwin y apporte de nombreuses modifications.

Darwin se marie à sa cousine Emma Wedgwood en 1839 et devient membre de la Royal Society de Londres. Après avoir vécu pendant plusieurs années à Londres, le couple déménage finalement à Down House, à Downe dans le Kent (qui est à présent ouvert aux visites du public, au sud de Orpington). Charles Darwin et sa femme eurent dix enfants, dont 3 moururent en bas-âge. Entre 1839 et 1843, son ouvrage Zoology of the Voyage of H.M.S. Beagle est publié en 5 volumes. (Ajouter sur les publications)

Entre 1840 et 1858 il publie plusieurs ouvrages, tout en travaillant à sa théorie: The Structure and Distribution of Coral Reefs (1842), un ouvrage sur la géologie des atolls et des récifs coralliens. Il est le premier à comprendre l'origine organique des atolls et le rôle primordial des coraux. Il étudie aussi l'Amérique du Sud, les îles volcaniques, les crustacés cirripèdes (1851-1854). Enfin il travaille sur la distribution géographique des organismes, et Lyell le convainc de publier sa théorie.

Le 1er juillet 1858, Charles Darwin lit une communication devant la Linnean Society à Londres, le même jour qu'Alfred Russel Wallace, lequel avait développé une théorie similaire indépendemment. Comme Darwin, Wallace avait passé de nombreuses années à observer la diversité de la vie, et en était arrivé à des conclusions similaires. Ayant décidé de publier, il sélectionna un biologiste de renom pour lui soumettre pour commentaires, et il choisit Darwin, l'encourageant à terminer son propre ouvrage.

L'ouvrage de Darwin L'Origine des espèces par la sélection naturelle est publié un an après (1859), et reçoit suffisamment d'intérêt pour que les stocks de l'éditeur soient écoulés en librairie dès le premier jour.

Début 1860, l'Académie Royale des Sciences britannique, établissant son bilan scientifique annuel concernant 1859, la déclara comme année terne, où il ne s'est pas passé grand-chose (!).

Dans ses ouvrages majeurs suivants Variation des animaux et des plantes domestiqués (1868), La Descendance de l'homme (1871) et L'Expression des émotions chez les hommes et les animaux (1872), Darwin développe de nombreux sujets introduits dans L'Origine des espèces.

Malgré certaines critiques (dans la première édition de « L'Origine des espèces », Darwin suppose toujours des « effets cumulatifs du dressage » de génération en génération chez les chiens d'arrêt), la valeur du travail de Charles Darwin fut reconnue par la communauté scientifique. Il devient membre de la Royal Society de Londres en 1839 et de l'Académie des Sciences française en 1878. Il reçoit la médaille Wollaston en 1859 de la Geological Society of London. Charles Darwin meurt à Downe, Kent, Angleterre, le 19 avril 1882 et est enterré dans l'Abbaye de Westminster, sorte de « Panthéon » anglais.

Charles Darwin reçut une reconnaissance particulière en 2000 quand son image apparut sur le billet de 10 livres de la Banque d'Angleterre, en remplacement de Charles Dickens. On a rapporté que sa barbe impressionnante et supposément difficile à contrefaire aurait été un facteur dans ce choix.

Sommaire

Avant Darwin

Avant le XIXe siècle, la théorie courante sur l'extinction des espèces avait pour nom Catastrophisme, selon laquelle les espèces s'éteignaient à cause de catastrophes, suivies par la formation de nouvelles espèces ex nihilo (sorties de rien). Les espèces éteintes étaient retrouvées sous la forme de fossiles. Les espèces nouvelles étaient considéréees comme immuables. Cette théorie était en accord avec l'épisode du Déluge dans la Bible. Au début du XIXe siècle, plusieurs nouvelles théories commencèrent à remettre en cause le Catastrophisme. L'une des plus importantes d'entre elles fut développée par Jean-Baptiste Lamarck (1744-1829). Il observa que toute nouvelle génération héritait des caractéristiques de ses ancêtres. Il suggéra que les caractéristiques et les organes étaient améliorés par un usage répété et au contraire étaient amoindries ou supprimés par la non-utilisation chez chaque individu, qui transmettait ces améliorations et suppressions directement à ses descendants. En 1830, le géologue Britannique Sir Charles Lyell réfuta la Théorie du Catastrophisme, mais tenait celle de l'immuabilité des espèces. Lyell fonda la théorie de l'uniformitarisme, qui déclarait que la surface de la Terre changeait lentement à travers les éons, soumise à des forces constantes.

La Structure de la Théorie de Darwin

La Théorie de l'évolution de Darwin établit que tous les individus d'une population sont différents l'un de l'autre. Certains d'entre eux sont mieux adaptés à leur environnement que les autres et ont de ce fait de meilleurs chances de survivre et de se reproduire. Ces caractéristiques avantageuses sont héritées par les generations suivantes, et avec le temps deviennent dominantes dans la population (Fig. 2). Ce processus progressif et continu résulte en l'évolution des espèces. Les quatre points principaux de la théorie étaient:

  1. Il se produit une Evolution
  2. Les modifications de l'Evolution sont en général progressifs, et demande de plusieurs milliers à plusieurs millions d'années
  3. La sélection naturelle est le mécanisme principal de l'évolution
  4. Cette sélection comporte deux composantes : sélection de survie d'abord, mais aussi sélection sexuelle, c'est-à-dire aptitude à trouver un partenaire : un individu remarquablement adapté pour la survie et qui ne serait pas du tout attirant pour le sexe opposé ne transmettra pas son patrimoine (d'où l'émergence de la queue du Paon, par exemple, bien que celle-ci le handicape fortement vis à vis de prédateurs éventuels).
  5. Toutes les espèces aujourd'hui vivantes tirent leur origine d'une seule forme de vie à travers un processus de branchement appelé spéciation
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Figure 2 : Dessin schématique du processus de l'évolution.
(1) Sélection Naturelle. (2) Reproduction. (3) Mutation.

L'accueil de la Théorie de Darwin

Figure 3 : Caricature de Darwin en singe dans le magazine Hornet
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Figure 3 : Caricature de Darwin en singe dans le magazine Hornet

Après la publication de l'ouvrage de Darwin, l'évolution par la sélection naturelle fut largement discutée, voire dénigrée (cf. figure 3), particulièrement dans les communautés religieuse et scientifique. Bien que Darwin ait été soutenu par certains scientifiques (par ex. Thomas Henry Huxley ou Ernest Renan), d'autres hésitaient à accepter sa théorie à cause de la capacité inexpliquée des individus à transmettre leurs capacités à leurs descendants. Ce dernier point était pourtant étudié au même moment par Gregor Mendel, mais il ne semble pas que les deux hommes aient communiqué. Même avec les lois de Mendel, le mécanisme sous-jacent resta un mystère jusqu'à ce que l'on découvrit l'existence des gènes.

En 1874, le théologien Charles Hodge accusa Darwin de dénier l'existence de Dieu en redéfinissant l'Homme comme le résultat d'un processus naturel plutôt que comme la création de Dieu. Darwin, pourtant fils de pasteur, avait alors déjà (Mme Darwin le signale dans sa correspondance) cessé de croire à l'existence d'un dieu bienveillant lorsqu'il avait découvert mécanisme de reproduction de la guêpe ichneumon, dont les larves se développent en dévorant leur proie vivante de l'intérieur tout en respectant scrupuleusement ses organes vitaux !

Victor Hugo se montra fortement opposé à la théorie de Darwin.

Le biologiste et géographe Pierre Kropotkine définira en 1906 que l'entr'aide est aussi un facteur de l'évolution, autant chez les animaux non humains que humains.

Si le Vatican admet aujourd'hui que le mécanisme darwinien est, selon ses propres termes « davantage qu'une hypothèse », certains milieux fondamentalistes protestants, surtout aux États-Unis, combattent la théorie darwinienne de l'évolution. Ce mouvement ne s'observe en revanche que de façon très marginale en Europe.

La théorie de Darwin est aujourd'hui confirmée par la comparaison de l'ADN de différents organismes, qui montre leur proximité génétique. On travaille même à constituer une nouvelle classification du vivant dont la taxonomie serait organisée en fonction de la distance génétique entre espèces et non de caractéristiques du phénotype. Toutefois cette méthode demande des temps d'ordinateur qui croissent très vite avec le nombre d'espèces considérées.

Contrairement une idée répandue, Darwin n'a pas « découvert » l'évolution, celle-ci étant acceptée par beaucoup depuis le début du XIXe siècle. En revanche, il a apporté la première théorie cohérente sur la façon dont l'évolution s'effectue (par le mécanisme de la sélection naturelle). D'autres aspects importants de la théorie de Darwin étaient: une origine commune, la sélection sexuée, progressivité, et pangenesis. Il est important de se rappeler que la version de Darwin de la sélection naturelle était différente de celle présentée par Wallace en ce qu'il apportait que la sélection naturelle se produisait en permanence, alors que Wallace défendait que la sélection ne se produit que lorsque l'environnement était modifié.

Cette opposition a existé sous une forme à peine différente entre Stephen Jay Gould, qui défend une théorie des équilibres ponctués, et Richard Dawkins qui ne se rallie pas à ce point de vue.

Certaines interprétations hors contexte de la théorie de Darwin, ni voulues ni prévues par celui-ci, ont eu des effets dérivés graves. Deux se sont révélées socialement catastrophiques :

Une formulation ambiguë de Darwin a peut-être sa part de responsabilité dans ces déviations : il indique à plusieurs reprises que les formes les plus adaptés doivent à terme se substituer aux moins adaptées, sans que le verbe utilisé (ought to) puisse être clairement identifié comme l'expression d'une probabilité ou au contraire d'un impératif moral.

L'avenir dira si les hypothèses suivantes sont plus fécondes :

Prix Darwin

Les prix Darwin, en anglais Darwin Awards, sont des prix destinés aux êtres humains qui participe à l'évolution de l'espèce humaine... en se retirant de celle-ci. Comme ils ne peuvent plus se reproduire, leur stupidité ne peut pas se transmettre...

En clair, ce sont de prix remis à ceux qui meurent de façon stupide... Pour plus d'informations: site officiel (en anglais).

Voir aussi

Wikisource propose des textes du domaine public de Charles Darwin

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